BERNHOFT

While touring the world over the past few years—and captivating crowds with his stunning looping power as a one-man-band act— the Norwegian retro-soul singer/multi-instrumentalist, Bernhoft found his music taking on a whole new level of meaning. “On the last tour it was very strange for me to come from a country that’s incredibly well-off and unaffected by the recession, and then perform in places where a whole generation is out of work and there’s a real feeling of hopelessness,” says Bernhoft. “I felt like I was trying to reach out and lift people’s spirits, but at the same time I was always aware that I was very much in a separate place from them.” On his new album Islander, Bernhoft explores that disconnect by amping up his groove-laced soul elements with frenetic tension captured through deeper and richer sonic textures. His guitar riffs, piano chords, and lyrics on Islander, embrace both heartbreaking raw emotion of reality and soulful positivity. Escapist yet challenging, Islander emerges as an album that dares to reimagine what’s possible in pop music.

To record the follow-up to his critically-lauded sophomore album, Solidarity Breaks, Bernhoft took to another island locale; England’s Isle of Wight, home to the legendary music festival of the same name. “Isle of Wight is just a magical place, almost like a time machine that brings you back about 30 years,” says the singer, noting that the island’s distance from electronic-centric London culture helped to foster Islander’s warm, organic feel. Working at Chale Abbey Studios (a vintage-equipment-packed facility converted from a former monastery), Bernhoft teamed up with producer Paul Butler—a member of beloved alt-rock band The Bees whose past production work includes releases by Michael Kiwanuka and Devendra Banhart.

Inspired by everything from Swedish pop to the trailblazing soul of Stevie Wonder and Sly Stone and the intricate folk-rock of Carole King, Islander begins by elegantly flaunting Bernhoft’s sweet, yet masterful, vocals on the lead single “Come Around.” “That song came to me while I was driving from San Francisco to L.A. and blasting the radio and just being reminded of what music can do to you, how much it can affect you,” says Bernhoft. From there the collection brings smooth, feel-good numbers like “Wind You Up” (a song whose kaleidoscope of rhythms includes Bernhoft’s deft beatboxing), “Everything Will Be Alright” (a funk masterpiece driven by slinky guitar riffs and vocal-group harmonies), “One Way Track” (a blissed-out dance track that blends disco beats and razor-sharp storytelling) and  “No Us, No Them” (Bernhoft’s smoldering love-song duet with GRAMMY Award-winning R&B artist Jill Scott). Islander pushes deeper into emotional territory with the beautiful slow burn of “Don’t Let Me Go” (a guitar-drenched soul ballad) and the album-closing “I Believe in All the Things You Don’t” (a quietly stirring epic that warns against jaded cynicism with lines like “You cut your arms off at the elbows thinking all was lost/You couldn’t be more wrong”).

Describing himself as “still basking in a ‘60s and ‘70s sort of soundscape,” Bernhoft notes that he took a decidedly old-school approach to the recording of his new album. “We just went to the studio and belted it out for a solid month,” he says. “The vibe and the chemistry were so great that we just kept at it for long hours, which I think gave the songs a really cool intensity.” To that end, Bernhoft also snubbed in-studio perfectionism for a looser, rawer approach to performance. “There are lot of tools and technology that we chose not to use so that we’d have to limit ourselves to natural musicianship and musicality,” Bernhoft says. “Paul and I were very much in agreement that we’d much rather use a whole take and end up with a beautiful mistake than try to be perfect all the time.”

In 2008 Bernhoft made his solo debut with Ceramik City Chronicles (a love/hate homage to his native city of Oslo) and—in touring in support of the album—quickly garnered a reputation as a must-see live performer, ultimately scoring an opening slot for blues-rock legend Joe Cocker. In early 2011 he released Solidarity Breaks, featuring the beatbox-infused, acoustic-guitar-laced single “C’mon Talk” (whose video has earned more than 7.3 million views). The following year, Bernhoft continued his breakout success by nabbing the Best Artist and Best Male Artist of the Year awards at the 2012 Spellemannprisen (Norway’s equivalent of the Grammy Awards). And in 2013, the singer broke through in the U.S. by flooring audiences at SXSW, appearing on NPR’s Weekend Edition, and making his late-night-television debut on CONAN. Soon after his new found American success, Bernhoft signed with Paradigm Agency’s label Big Picnic Records here in the States.

Solidarity Breaks has now racked up more than a quarter-million sales worldwide, a feat largely accomplished on the strength of Bernhoft’s awe-inspiring live show. With Bernhoft wielding his loop station to weave in lush layers of harmony and magically reproducing the sound, feel, and energy of a complete band, his live performances proves to be both stunningly complex and beautifully simple in its emphasis on pure-hearted vocal performance. In building such an intensely intimate atmosphere onstage, Bernhoft envelopes his audiences in the same joyful mood that imbues the soul of Islander. “As I was writing for Islander a lot of the lyrics had references to boats and water and bridges,” says Bernhoft. “It’s almost like I was saying, ‘Hey, come on board, I’m gonna take you for a ride, and hopefully for the next hour you can forget about your troubles.’ That’s the kind of album I most want to make; one where the songs are in good spirits, and maybe they can help give you a new sense of hope.”

Während Bernhoft in den vergangenen Jahren durch die Welt tourte und das Publikum mit seiner mitreißenden  Looping-Power” als “One-Man-Band” beeindruckte, kam der Retrosoul-Sänger und Multi-Instrumentalist zum Entschluss, seine Musik auf eine neue Bedeutungsebene zu bringen.

„Auf der letzten Tour war es sehr merkwürdig für mich, auf der einen Seite in hoch entwickelten Ländern zu spielen als auch in solchen, wo Generationen ohne Arbeit sind und Hoffnungslosigkeit und Tristesse auf der Tagesordnung stehen“, erklärt er. Auf seinem neuen Album“ Islander“ geht Bernhoft diesem Gefühl auf den Grund und erweitert seinen Sound durch Grooves mit spannungsgeladenen, tiefgründigen Klangstrukturen.


Die Gitarren-Riffs, Klavier-Akkorde und Texte von „Islander“ sind voll roher Emotionen und gefühlvoller Klänge. Das anspruchsvolle Album erscheint sozusagen als Mutprobe auf die Frage, was heute überhaupt noch möglich ist in der populären Musik.

Für die Nachfolge seines in höchsten Tönen gelobten Albums “Solidarity Breaks” (2011) hat Bernhoft erneut eine Insel, diesmal die “Isle of Wight” (England) als Produktionsort ausgewählt.

“Die Isle of Wight ist einfach ein magischer Ort, fast schon wie eine Zeitmaschine, die dich 30 Jahre zurück bringt”, sagt er und schafft damit eine bewusst gewollte geographische Distanz zum Zentrum der englischen elektronischen Musik in London, um den für “Islander” benötigten warmen und dynamischen Klang zu erschaffen.

In den “Chale Abbey Studios” (Vintage-Equipment Studio) arbeitete Bernhoft dabei mit dem  Produzenten Paul Butler – Mitglied der viel geliebten Alt-Rockband “The Bees” und Produzent von u.a. Michael Kiwanuka oder Devendra Banhart.

Inspiriert von schwedischem Pop zu mitreißendem Soul im Stile von Stevie Wonder und Sly Stone oder bahnbrechendem Folk-Rock einer Carole King beginnt „Islander“ mit Bernhofts meisterhaften Vocals auf “Come Around”, was auch gleichzeitig die erste Singleauskopplung seines Albums ist.

“Die Idee zum Song kam mir, als ich von San Francisco nach L.A. fuhr, das Radio aufdrehte und mich daran erinnerte, welche Wirkung Musik auf dich haben kann und wie sehr Musik beeinflusst”, so Bernhoft.

Von da an bringt das Album  feel-good- Songs wie “Wind You Up” (mit einer unglaublichen Vielzahl von Rhythmen und Bernhofts uniquen Beatbox Skills), “Everything Will Be Okay” (ein Funk-Masterpiece), “One Way Track” ( Disco meets Intense Lyrics) und “No Us, No Them” (Bernhofts Liebeslied-Duett mit GRAMMY-Gewinnerin Jill Scott).

Tiefer und emotionaler wird es bei dem wunderschön langsamen Stück “Don’t Let Me Go” und dem Abschlusssong des Albums “I Believe in All the Things You Don’t” .

Bernhoft, der sich selbst als “in 60er- und 70er-Klangkulissen schwelgend” bezeichnet, hat sich bei der Aufnahme dieses  Albums bewusst für einen old-school- Ansatz entschieden.

“Wir fuhren einfach ins Studio, um einen Monat voll durch zu ziehen”, sagt er. “Die Stimmung und die Chemie waren so großartig, dass wir versuchten, sie möglichst lang zu halten, um den Songs eine reale und doch coole Intensivität zu geben”.

Zum Ende distanzierte er sich dabei mehr und mehr von gängigem Studio-Perfektionismus, um zu einem freieren, realeren Ergebnis zu kommen.

Es gab eine Menge Tools und Technikgadgets, die wir nicht benutzten, um uns voll und ganz auf unser musikalisches Können zu beschränken”, so Bernhoft. “Paul und ich stimmten überein, dass auch kleine Fehler zu einem `großen Ganzen` gehören”.

Nach seiner Veröffentlichung von „Ceramik City Chronicles“ (2008 – Hommage an seine Heimatstadt Oslo) entwickelte er sich schnell zu einem weltweit begehrten Live-Performer. Dadurch konnte er u.a. als Opener für Blues-Rock Legende Joe Cocker auftreten. Anfang 2011 erschien mit „Solidarity Breaks“ sein nächstes Album, das sich weltweit mehr als 250.000 mal verkaufte. Die durch Beatbox- und  Akustikgitarren-Parts gezeichnete Single „C’mon Talk“ erreichte auf Youtube mehr als 7,3 Millionen Views. Im darauf folgenden Jahr gewann er den „Spellemannprisen“ (Norwegens Pendant zum GRAMMY) als bester männlicher Künstler des Jahres 2012.

Auch im Jahr 2013 konnte er an die Vorjahreserfolge anknüpfen. Nicht nur beruflich, sondern auch privat setzte er zum Sprung über den großen Teich mit Ziel New York an. Dort startete er auf dem amerikanischen Markt mit seiner Teilnahme bei SXSW, seinem Auftritt bei NPRs Weekend Edition und dem Late-Night-Debut bei CONAN.

Jarle Bernhofts musikalischer Stil hat viele Abstecher und Umwege genommen. Von kleineren Bühnenrollen an der Norwegischen Oper in seiner Kindheit über Erfolge im Heavy Rock mit seiner Band Span. Seine Bühnenperformance wurde dabei von ihm selbst beschrieben „als The Hives für denkende Menschen“.